Habían pasado varios años desde la última vez que visite Santo Domingo, capital de la República Dominicana. Este país caribeño se había enfocado siempre en promover sus hermosas playas y destinos con llenos de resorts todo incluido. Ese tipo de turismo masivo y cómodo no es de mi agrado, ya que prefiero experiencias más autenticas, como las que recibí en su capital.

Entre una visita y la otra pude notar el cambio y el esfuerzo de restauración que se estaba dando en la ciudad colonial, que al igual que la nuestra (Casco Viejo en Panamá) había quedado en el olvido. Pocos turistas iban a la capital ya que hay vuelos directos a las playas, pero vale la pena agregarla al itinerario de viaje.

La Ciudad Colonial más vieja de las Américas

Santo Domingo es la ciudad más poblada de todo el Caribe con una población de 3 millones de habitantes. La ciudad tiene partes modernas con edificios altos que bordean un malecón frente al mar. A pesar que nos quedamos en hermosos hoteles de la cadena Marriott en la parte nueva, el turismo se concentra en la parte colonial.

La ciudad colonial de Santo Domingo es sitio de Patrimonio Histórico designado por la UNESCO. Popularmente es conocida como “Zona Colonial” y es fácil llegar a la misma que bordea la parte oeste del río Ozama.

Cristobal Colón llegó el 12 de octubre de 1492. En 1493 empezó a poblar la isla que nombró La Española. Bartolomé Colón, hermano menor de Cristóbal, era cartógrafo y acompañó a su hermano en sus viajes. En 1494 llegó a la isla que actualmente incluye los países de República Dominicana y Haití. La isla tenia cinco cacicazgos indígenas cuando llegaron los españoles.

En 1496 Bartolomé Colón funda Santo Domingo, en esos tiempos la ciudad de Nueva Isabela, en honor a la reina de España Isabel I, convirtiéndose en la primera ciudad europea en las Américas. En 1502, la ciudad fue devastada por un huracán y el nuevo gobernador, Nicolás de Ovando, la movió al otro lado del río Ozama. Decidió cambiarle el nombre a la ciudad de Santo Domingo de Guzmán, nombre que aún mantiene, excepto entre 1936 y 1961 durante la dictadura de Trujillo que fue llamada Ciudad Trujillo.

¿Qué ver en la zona colonial?

Los dominicanos están muy orgullosos de su historia y todos te hablan de su pasado. Curiosamente hay bustos por toda la capital conmemorando a los que participaron en el desarrollo del país. Si visitas y te gusta la historia te recomiendo contratar un guía para que te acompañe en tu recorrido.

Empezamos en la Fortaleza de Ozama donde nuestro guía nos contó entre risas que no tiene nada que ver con Osama Bin Laden, sino es por el nombre del río. “La Fortaleza”, como se le conoce, es la primera estructura militar construida por los europeos en América.

Su propósito fue proteger la entrada de puerto de Santo Domingo y defender la ciudad de los ataques de los piratas. Su construcción empezó en 1502 y terminó en 1505. Hasta los 1960s sirvió como una prisión pero en la actualidad es un espacio para hacer conciertos.

Seguimos caminando hasta llegar al Panteón de la Patria que es un mausoleo. En este sitio se conservan los restos de personajes destacados en la historia de República Dominicana.

Fue uno de los últimos edificios que construyeron los españoles y originalmente fue una iglesia Jesuita. Los Jesuitas fueron expulsados en 1767 y el edificio tuvo diversos usos hasta 1958 cuando Trujillo lo restauró y lo convirtió en un mausoleo.

Lo más impresionante dentro del edificio es un gigantesco candelabro que fue un regalo de su amigo, el dictador español, Francisco Franco. Abajo del candelabro hay una llama que arde las 24 horas. En los costados de la iglesia hay rejas de metal que contienen cruces que según nuestro guía realmente fueron swásticas de los Nazis.

La primera universidad y el primer hospital de las Américas

Visitamos las ruinas de la primera universidad de las Américas, la Universidad Santo Tomás de Aquino, que desde 1914 es conocida como la Universidad Autónoma de Santo Domingo. Fue creada mediante una bula papal el 28 de octubre de 1538 dictado por el Papa Paulo III. Sin embargo no recibió la oficialización por parte del Reino de España hasta dos décadas después, por lo tanto se dice que la Universidad Nacional Mayor de San Marcos en Perú es oficialmente la primera.

El Hospital San Nicolás de Bari, construido en 1503, fue el primer hospital de las Américas. Más que atender a pacientes, sirvió principalmente como lugar de aislamiento por las enfermedades nuevas producto del cruce entre los españoles y los indigenas. Fue una construcción muy rígida y no soportó el clima tropical. Las paredes fueron muy altas y terminaron colapsando a los pocos años.

Cerca al hospital estaba el primer acueducto que colectaba agua de la lluvia en grandes piscinas, en el punto más alto de la ciudad. Luego el agua era transportada por toda la ciudad en canales subterráneos. En el siglo 15 todas las casas tenían acceso a agua potable con pequeños pozos. Hoy en día se hacen tours por estos canales que van desde el Museo del Ron de Santo Domingo hasta la Plaza España.

El legado de la familia Colón

Hay una gran plaza en la zona colonial que contiene un palacio llamado el Alcázar de Colón que mira hacia el río Ozama. Este palacio virreinal fue otorgado a Diego Colón, hijo primogénito de Cristobal, como vivienda para el, gobernador de La Española, y sus descendientes.

El estilo del edificio es gótico y fue construido usando rocas coralinas. La vivienda originalmente tenia 55 habitaciones pero sólo se conservan 22 después del ataque del pirata Francis Drake, sumado a los años de mala conservación. Fue abandonado por cientos de años hasta que se restauró en la década de 1950s y actualmente es el Museo Alcázar de Colón. Alrededor del palacio vas a encontrar coquetos cafés y restaurantes con una vista maravillosa.

Fuera de la zona colonial puedes ver el Faro a Colón, un gigantesco mausoleo que fue construido en 1992. Sirvió para conmemorar los 500 años del descubrimiento de las Américas. Costó unos 400 millones de pesos dominicanos (casi 8 millones). Parece una obra comunista ya que es una mole enorme de cemento hecha en forma de terrazas. Originalmente el faro se iluminaba pero a través de los años se dejo de hacerlo. Dicen que los restos de Cristobal Colón se encuentran allí. Pero hay mucha controversia sobre el tema y supuestamente están en la Catedral de Sevilla. Según el historiador, Bartolomé de Las Casas, los restos de Colón fueron trasladados a Santo Domingo en 1536. Se mantuvieron hasta 1795 cuando fueron trasladados a La Havana, Cuba.

Una visita a Santo Domingo es un recorrido por la historia de los conquistadores españoles en América. Lleva unos buenos zapatos y gorra para estar preparado para caminar por esta interesante ciudad histórica.

¿Dónde alojarse en Santo Domingo?

La cadena Marriott tiene 4 hoteles en Santo Domingo, capital de la República Dominicana. Pueden coordinar experiencias con Marriott Moments que ofrece tours.